Francisco “Paco” Menéndez

(1965 – 1999, softography)

Francisco Menéndez González, aka Paco Menéndez, was born in Avilés, northern Spain, in 1965. During his career, Paco worked for the Spanish companies Indescomp, Made in Spain and Ópera Soft.
Although he only developed three games, his reputation is almost unparalleled in Spain, mainly due to the mastery of his programming skills. These skills are patently obvious in his works, namely “Fred”, “Sir Fred” and the timeless masterpiece “La Abadía del Crimen”.

Paco began programming when he was at school, aged fifteen years old, on a Commodore PET.
When he was aged seventeen, Paco and his three friends (Carlos Granados, Fernando Rada and Camilo Cela) were hired by Indescomp, thanks to the efforts of Jorge Granados, brother of Carlos. During the first months, they spent their time preparing the ground for the arrival of the Sinclair ZX Spectrum to Spain, developing some programs and translating UK software to Spanish.

After leaving the internal staff of Indescomp, the four friends began to work intensely in a new game called “Fred”. “Fred” was born by an idea from Carlos Granados, who was the only one of the group who had a computer in his own home.

The idea of creating “Sir Fred” came soon after finishing the Amstrad version of “Fred”. Basically they took the concept of the classical platform game, but adding some adventure features that weren’t available on “Fred” (neither in most of arcade games until then). It was during that time that they decided to establish a name for the programming group and so “Made In Spain” was born. That label would finally turn into Zigurat Software, a powerful company that is still active.

After releasing “Sir Fred”, Made In Spain decide to start working in two simultaneous works. While Carlos Granados and Fernando Rada started working in “El Misterio Del Nilo”, Paco Menéndez and Juan Delcán did the same with a new game called “La Abadía Del Crimen”. Juan was responsible for the atmospheric graphics of “La Abadía Del Crimen”.

When Carlos and Fernando finished “El Misterio del Nilo” they decided to set up a new publisher so as to distribute their own game. The new company, a kind of “legalization” of Made in Spain, was going to be called Zigurat. Since Paco Menéndez didn’t like management tasks but only programming, he wasn’t attracted by the project, leaving alone their old partners (but still keeping a good friendship).

As widely known, “La Abadia del Crimen” was an adaptation of Umberto Eco’s famous novel “The name of the rose”. However, the licence was never granted by Eco, although he was asked about. It seems Eco did never answered to the asking of permission for using the name for a videogame (indeed, some people say that he never plainly understood what a videogame was!) and so the games was finally christened “La Abadia del Crimen”.

The game was developed entirely by Paco using an Amstrad CPC, while Juan designed the graphics (it seems they often worked independently in their own houses and had frequent meetings to put their work together). It was a very exhausting task. After programming the Spectrum and MSX conversions, Paco decided to release the game with Opera Soft, where his old friend Paco Suárez and other old partners from Indescomp were working in. The reason for that choice (instead of Zigurat) was that they promised him assistance with a PC version. He stayed in Opera for a year, working on the PC conversion, and the game was released by the company for the four referred platforms.

Despite the fact that the game wasn’t an instantaneous success (in fact, the game became progressively famous in a slow but steady way), the excellent work in “La Abadía del Crimen” was quickly recognized by the Spanish specialized press. The Spanish Spectrum magazine MicroHobby even bestowed the best Spanish programmer award to Paco in 1988.

After finishing “La Abadía del Crimen”, Paco suddenly decided to leave the field of game development because of the progressive commercialism in the videogame market. Bad experiences with Mikro-Gen’s “Sir Fred” distribution also didn’t help. Thus, he concentrated his efforts in finishing his degree in Telecom Engineering and after that he began doing research in parallel data processing.

It seems that he had some interesting ideas in this field, and more specifically he was interested in the development of an “intelligent matrix memory”, which would enable high parallelization at low cost. He spent nine years working in the project, and in the three last years he had high expectations of being able to develop a working prototype.

Paco Menéndez died in Sevilla in 1999.

Juan Delcán provides this remarkable insight on Paco:
“He had a very particular way of programming. He never did it in front of the computer, instead, he used to wander with his hands crossed behind his back, just thinking. He could do this for an hour, sometimes even more, and then suddenly you would see a spark in his eyes. He would then sit down in front of the computer and immediately begin to type lines of code so fast that you would think he was possessed. It was like watching someone playing the piano: his head wasn’t thinking any more, he was simply executing what he had already decided.”

Further information:
– La Voz de Avilés 08.08.10 – El Adelantado de los Videojuegos.
– La Voz de Avilés 11.08.10 – Cartas al Director.

Acknowledgements: Juan Pablo López-Grao for providing the above article. He would like to acknowledge Juan Delcán as well as the following sites for the inputs to the article:
http://www.speccy.org/horace/historia/otros/pacomen1.php
http://www.abadiadelcrimen.com/paco1987.html
http://www.abadiadelcrimen.com/paco1989.html
http://www.meristation.com/sc/articulos/articulo.asp?c=GEN&cr=4824
http://usuarios.lycos.es/macedoniamagazine/opera.htm
http://soft.mundivia.es/mpazos/abadia/JuanDelcan.html

 

Francisco Menéndez González, popularmente conocido como Paco Menéndez, nació en Avilés (Asturias) en 1965. Durante su trayectoria profesional, Paco trabajó para las compañías españolas Indescomp, Made in Spain y Ópera Soft.
Aunque sólo desarrolló tres juegos, no es descabellado afirmar que su reputación no tiene parangón en la escena española, gracias principalmente a la excelencia de sus habilidades en el arte de programar. Esta habilidad es más que obvia en sus trabajos, concretamente “Fred”, “Sir Fred” y la inmortal obra maestra “La Abadía del Crimen”.

Paco comenzó programando cuando aún iba al instituto y contaba con quince años de edad, sobre un Commodore PET.
A los 17 años, Paco y tres amigos suyos (Carlos Granados, Fernando Rada y Camilo Cela) fueron contratados por Indescomp, gracias a la intercesión de Jorge Granados, hermano de Carlos. Durante los primeros meses, invirtieron su tiempo en preparar el terreno para la llegada del Sinclair ZX Spectrum a España, desarrollando algunos programas y traduciendo software británico al español.

Tras abandonar la plantilla de Indescomp, el célebre cuarteto comenzó a trabajar intensamente en un nuevo juego llamado “Fred”. “Fred” nació de una idea de Carlos Granados, que era el único del grupo que tenía un ordenador personal en su propia casa.

La idea de crear “Sir Fred” vino poco después de finalizar la versión de Amstrad de “Fred”. Básicamente cogieron el concepto del clásico juego de plataformas, pero añadiendo algunos elementos de aventura que no aparecían en “Fred” (ni en la mayor parte de los arcade hasta la fecha). Fue por entonces cuando decidieron establecer un nombre para el grupo de programación: había nacido “Made in Spain”. El sello acabaría finalmente convertido en Zigurat Software, una poderosa compañía que todavía permanece en activo.

Después de la publicación de “Sir Fred”, Made In Spain decide empezar a trabajar en dos proyectos simultáneos. Mientras que Carlos Granados y Fernando Rada comenzaban a trabajar en “El Misterio del Nilo”, Paco Menéndez y Juan Delcán hicieron lo mismo con un nuevo juego titulado “La Abadía del Crimen”. Juan fue el responsable de los envolventes gráficos de “La Abadía del Crimen”.

Cuando Carlos y Fernando terminaron “El Misterio del Nilo” decidieron poner en marcha una nueva compañía para gestionar la distribución del nuevo juego. Esta nueva compañía, una especie de “legalización” de Made in Spain, iba a ser llamada Zigurat. Como Paco Menéndez siempre se sintió más atraído por la programación que por las tareas de gestión, no se unió a este nuevo proyecto, abandonando a sus viejos compañeros con él (aunque conservando una buena amistad).

Como bien es sabido, “La Abadía del Crimen” era una adaptación de la famosa novela de Umberto Eco “El Nombre de la Rosa”. Sin embargo, la licencia nunca fue concedida por Eco, aunque se trataron de establecer contactos. Parece ser que Eco nunca respondió a la petición de permiso para emplear el nombre para un videojuego (de hecho, la leyenda dice que no llegó a entender plenamente qué era un videojuego) así que el juego fue finalmente bautizado como “La Abadía del Crimen”.

El juego fue enteramente desarrollado por Paco usando un Amstrad CPC, mientras que Juan diseñó los gráficos (parece ser que a menudo trabajaban de forma independiente en sus casas, y luego tenían frecuentes encuentros para poner su trabajo en común). Fue un trabajo extenuante. Tras programar las conversiones de Spectrum y MSX, Paco decidió publicar el juego con Ópera Soft, en la que su viejo amigo Paco Suárez y otros viejos compañeros de Indescomp estaban trabajando. La razón para esta elección (en lugar de Zigurat) fue que le prometieron ayuda con la conversión a PC. Así, Paco permaneció en Ópera durante un año, trabajando en la versión de PC, y el juego fue publicado por la compañía para las cuatro citadas plataformas.

A pesar de que el juego no fue un éxito instantáneo (en realidad, el juego se hizo progresivamente famoso de una forma lenta pero imparable), el excelente trabajo realizado en “La Abadía del Crimen” fue rápidamente aplaudido por la prensa especializada española. Sin ir más lejos, la revista española de Spectrum MicroHobby otorgó a Paco el premio de mejor programador del año en 1988.

Tras finalizar “La Abadía del Crimen”, Paco decidió repentinamente abandonar el desarrollo de juegos debido a la progresiva mercantilización del mercado del videojuego. Tampoco ayudó alguna mala experiencia previa con la distribución británica de “Sir Fred”, a cargo de Mikro-Gen. Así pues, concentró sus esfuerzos en finalizar sus estudios en Ingeniería de Telecomunicaciones, y comenzó a investigar en el procesado de datos en paralelo.

Según parece, Paco tenía algunas ideas muy prometedoras en este campo y, más específicamente, estaba interesado en el desarrollo de una “memoria matricial inteligente”, que permitiría una alta paralelización a bajo coste. Invirtió nueve años de su vida en este proyecto, y en los tres últimos tenía grandes esperanzas en ser capaz de tener un prototipo funcionando.

Paco Menéndez falleció en Sevilla en 1999.

En palabras de Juan Delcán:
“Trabajar con Paco fue una de las mejores experiencias profesionales que he tenido nunca. Creo que es lo más cerca que he estado de un genio. Él tenía una manera muy particular de programar, no lo hacía delante del ordenador, sino que se paseaba de un lado para otro dando vueltas con las manos entrecruzadas en la espalda pensando, se podía pasar así una hora, a veces más, y de repente se le iluminaban los ojos y se sentaba delante del ordenador y de corrido escribía las líneas a una velocidad tal que parecía poseído, con los brazos extendidos y su cara lejos de la pantalla, era como ver a alguien tocar el piano, su cabeza ya no pensaba sino que se limitaba a ejecutar lo ya decidido.”

Más información:
– La Voz de Avilés 08.08.10 – El Adelantado de los Videojuegos.
– La Voz de Avilés 11.08.10 – Cartas al Director.

Agradecimientos: A Juan Pablo López-Grao por facilitar el artículo de arriba. A su vez, él quiere darle las gracias a Juan Delcán, así como a las siguientes páginas por servir de fuente para el artículo:
http://www.speccy.org/horace/historia/otros/pacomen1.php
http://www.abadiadelcrimen.com/paco1987.html
http://www.abadiadelcrimen.com/paco1989.html
http://www.meristation.com/sc/articulos/articulo.asp?c=GEN&cr=4824
http://usuarios.lycos.es/macedoniamagazine/opera.htm
http://soft.mundivia.es/mpazos/abadia/JuanDelcan.html